CE ESTE AUTISMUL

Autismul sau tulburările de spectru autist se caracterizează prin dificultăți de interacțiune socială, dificultăți de comunicare orală și nonverbală, prin tendința de a se angaja în comportamente repetitive, precum și prin unele puncte forte și diferențe unice. Altfel spus, nu putem vorbi despre autism ca și cum ar fi un tipar unic de afecțiune. Dimpotrivă, autismul este de mai multe tipuri și este cauzat de diferite combinații de influențe genetice și de mediu.

Chiar termenul „spectru” reflectă variația largă a tuturor provocărilor cu care se confruntă o persoană cu autism, precum și punctele forte pe care fiecare persoană le deține. Cele mai evidente semne care indică autismul tind să apară între 2 și 3 ani. În unele cazuri, autismul este diagnosticat chiar și mai devreme de 18 luni. Este indicat ca părinții să apeleze cât mai devreme la ajutorul specialiștilor dacă observă în cadrul comportamentului copiilor lor unele întârzieri de dezvoltare asociate cu autismul, întrucât intervenția timpurie poate îmbunătăți rezultatele.

Desigur, este bine de știut că simptomele și gravitatea lor variază foarte mult atât în ceea ce privește interacțiunea socială, comunicarea verbală și nonverbală, precum și comportamentele repetitive. La un loc, toate aceste provocări sunt relativ ușoare pentru cineva care se află în cel mai înalt punct al autismului. Pentru alte persoane, toate aceste simptome pot fi mai severe și în foarte multe cazuri, comportamentele repetitive și lipsa comunicării interferează cu viața de zi cu zi. Cu toate că autismul este o condiție de lungă durată, toți copiii și adulții pot beneficia de intervenții sau de terapii care pot reduce simptomele și care pot spori aptitudinile și abilitățile. Spuneam deja că este indicat ajutorul specialiștilor, precum și o intervenție temeinică de cum se observă primele semne, însă beneficiile terapiei pot continua pe tot parcursul vieții.

Înainte de a dezvolta celei trei aspecte principale care caracterizează autismul, poate ați dori să știți unele generalități informative despre autism. De exemplu, autismul afectează mai degrabă băieții, decât fetele. Un studiu efectuat în SUA a oferit următoarele cifre: 1 din 59 de copii suferă de autism, 1 din 37 de băieți a fost diagnosticat cu autism și 1 din 151 de fete suferă de autism.

Vorbind tot în cifre, aproximativ 50.000 de copii cu autism devin adulți, aproximativ o treime din persoanele cu autism rămân nonverbale și tot o treime din persoanele cu autism suferă de o dizabilitate intelectuală. De asemenea, este bine să știți că autismul este frecvent însoțit și de alte probleme de sănătate fizică și psihică, inclusiv tulburări gastrointestinale, convulsii, tulburări de somn, deficit de atenție și hiperactivitate (ADHD), anxietate și fobii.

Haideți să aflăm acum mai multe informații despre tot ceea ce înseamnă interacțiune socială, dificultăți de comunicare și comportament repetitiv.

Provocări sociale

În mod obișnuit, mai toți copiii în curs de dezvoltare au o latură socială destul de predominantă. Se uită la fețele persoanelor, își întorc capul atunci când aud o voce, apucă de degete și chiar zâmbesc de îndată ce împlinesc 2 sau 3 luni. Dimpotrivă, majoritatea copiiilor care dezvoltă autism au dificultăți în a se angaja în interacțiuni sociale de zi cu zi. La vârsta cuprinsă între 8 și 10 luni, mulți sugari care au dezvoltat autism prezintă deja unele simptome și semne destul de evidente, cum ar fi absența unui răspuns când sunt strigați pe nume, interesul scăzut față de oameni și întârzierea producerii sunetelor specifice vârstei. Pe tot parcursul copilăriei, copiii cu autism întâmpină tot felul de dificultăți atunci când vine vorba de jocuri sociale, preferă mai degrabă să se joace singuri și nici nu imită acțiunea altora. În multe cazuri, ei caută confort și răspund la atitudinea părinților în moduri tipice. Cercetările efectuate arată că toți copiii cu autism sunt atașați de părinții lor, doar că modul în care își exprimă atașamentul poate fi considerat mai neobișnuit.

Mai apoi, atât copiii, cât și adulții cu autism tindă să aibă dificultăți în a interpreta ceea ce alții gândesc și simt. Unele expresii sociale subtile, cum ar fi un zâmbet sau o grimasă pot avea semnificații prea mărunte. De exemplu, pentru o persoană cu autism care nu poate desluși semnificația expresiilor faciale, atunci când cineva spune „Vino aici” având un zâmbet pe buze și întinzându-și brațele pentru o îmbrățișare este la fel ca atunci când cineva spune „Vino aici” încruntându-se și punându-și mâinile pe șolduri. Iată cum lumea socială  devine foarte copleșitoare fără capacitatea de a interpreta gesturi și expresii faciale.

Multe persoane cu autism prezintă dificultăți în a vedea lucrurile din perspectiva unei alte persoane. De obicei, copiiii cu vârsta de 5 ani înțeleg că alții au gânduri, sentimente și obiective diferite de ale lor. O persoană cu autism poate să nu aibă o astfel de înțelegere, iar absența acestui tip de înțelegere poate interfera cu capacitatea sa de a anticipa sau de a înțelege acțiunile unei alte persoane.

De asemenea, tot referitor la provocările interacțiunilor sociale, este comun – dar nu universal -, pentru persoanele cu autism să aibă dificultăți în a-și controla emoțiile. Uneori, emoțiile pot lua forma unui comportament aparent imatur, cum ar fi plâns sau tot felul de izbucniri în situații necorespunzătoare. Mai poate fi observat și un comportament disruptiv și agresiv din punct de vedere fizic. Tendința aceasta de a pierde controlul poate fi deosebit de pronunțată în situații nefamiliare, copleșitoare sau frustrante. Frustrarea poate duce, de asemenea, la comportamente de autovătămăre, așa că persoanele cu autism se pot da cu capul de pereți, se trag de păr sau se mușcă.

Dificultăți de comunicare

La vârsta de trei ani, majoritatea copiiilor au atins reperele previzibile în ceea ce privește învățarea limbii. La prima aniversare, mai toți copilașii pot spune un cuvânt sau două, se întorc și se uită atunci când își aud numele, arată obiectele pe care le doresc sau, când li se oferă ceva neplăcut și dezagreabil, ei pot clarifica, printr-un sunet sau o expresie, că răspunsul lor este nu. Dimpotrivă, copilașii cu autism prezintă uneori mari întârzieri și de bâlbâială, și de vorbire, dar și de folosire a gesturilor. Sugarii care dezvoltă mai târziu autism pot produce unele sunete în primele luni de viață, ca mai apoi, să nu mai reușească să se bâlbâie și să vorbească. Alții se confruntă încă din primele luni de viață cu întârzieri semnificative de limbaj, dar vor vorbi totuși mult mai târziu.

Cu ajutorul terapiei, majoritatea persoanelor cu autism pot învăța să folosească limbajul vorbit și să comunice. De asemenea, mulți copii și adulți nonverbali sau aproape nonverbali învață să utilizeze sisteme complexe de comunicare, inclusiv imagini, limbaj prin semne, procesoare electronice de text și dispozitive generatoare de vorbire. Atunci când o persoană cu autism și-a dezvoltat vorbirea, o poate folosi în moduri foarte neobișnuite. Unii au dificultăți în a combina cuvinte astfel încât să formuleze o propoziție cu înțeles, în timp ce alții pot folosi doar cuvinte singulare sau pot repeta aceeași expresie sau ceva ce au auzit. Unii copii afectați ușor de o formă de autism pot prezenta doar mici întârzieri de vorbire sau chiar pot dezvolta un limbaj precoce și un vocabular neobișnuit de bogat, dar totuși au dificultăți în a susține o conversație. Unii copii și adulți cu autism tind să realizeze un monolog pe un subiect preferat, oferindu-le altora mici posibilități de a comenta. Cu alte cuvinte, dialogul poate fi dificil.

O altă dificultate obișnuită este incapacitatea unei persoane cu autism de a înțelege limbajul corpului, tonul vocii și expresiile care nu sunt menite a fi luate literalmente. De exemplu, chiar și un adult cu autism ar putea interpreta expresia „asta e grozav” spusă cu sarcasm în sensul că este cu adevărat grozav.

Mai sunt și alte situații când cineva afectat de autism poate să nu prezinte limbajul tipic al corpului, iar expresiile faciale, mișcările și gesturile s-ar putea să nu se potrivească cu ceea ce spun ei. De asemenea, tonul vocii poate să nu reflecte sentimentele lor. Unii folosesc o voce pițigăiată sau melodioasă, în timp ce alții pot folosi o voce plată. Pentru cei din jur, va fi destul de dificil să își dea seama ce vor și ce au nevoie cu adevărat persoanele cu autism. Vorbim astfel de o comunicare eșuată care, la rândul său, poate conduce la frustrare și la un comportament inadecvat din partea persoanei cu autism. Din fericire, există tot felul de metode dovedite care ajută copiii și adulții cu autism să învețe mai multe modalități de a-și exprima nevoile și astfel, comportamentele necorespunzătoare dispar treptat.

Comportamente repetitive

Comportamentele repetitive neobișnuite, precum și tendința de a se implica într-o gamă restrânsă de activități reprezintă un alt simptom de bază al autismului. Comportamentele repetitive dintre cele mai comune includ învârtirea mâinilor, rotiri, sărituri, învârtiri, aranjarea și rearanjarea obiectelor, dar și repetarea unor sunete, cuvinte sau expresii. Uneori, comportamentul repetitiv se autostimulează, cum ar fi învârtirea degetelor în fața ochilor.

Mai apoi, tendința de a se angaja într-o gamă restrânsă de activități poate fi observată chiar în maniera în care mulți copii cu autism se joacă cu jucăriile lor. Cei mai mulți dintre ei petrec ore întregi aliniind jucăriile într-un anumit fel, în loc să le folosească pentru un joc. În mod similar, adulții cu autism sunt preocupați să aibă toate obiectele de uz casnic sau alte obiecte aranjate într-o anumită ordine. Se pot supăra foarte tare dacă cineva sau ceva deranjează acea ordine.

Se înțelege că mulți copii și adulți cu autism au nevoie și cer o coerență extremă în mediul lor de viață și în rutina lor zilnică. Chiar și cele mai mici schimbări pot duce la stări stresante și izbucniri comportamentale.

De asemenea, comportamentele repetitive pot lua forma unor preocupări intense sau obsesii. Aceste interese extreme pot fi destul de neobișnuite pentru ceilalalți, având în vedere natura interesului, cum ar fi un ventilator sau un aspirator sau chiar o toaletă. Alte persoane cu autism dau dovadă de o profunzime a cunoștințelor și pot repeta informații uimitoare și tot felul de detalii despre unele subiecte, cum ar fi astronomia. Copiii mai mari și adulții pot prezenta, de asemenea, un interes extraordinar pentru numere, simboluri, date sau subiecte științifice.